NHL, alkuperäisjoukkueet ja konkareiden haastajat

NHL on maailman tunnetuin ja korkeatasoisin jääkiekkosarja, jota seurataan ympäri maailmaa. Se kehittyi alun perin 1900-luvun alkuvuosikymmenillä kylmillä seuduilla Yhdysvaltojen pohjoisosissa ja Kanadan puolella. NHL-sarjan joukkueiden keskuudessa yhä edelleenkin tunnetaan käsite “original six”. Toisin sanoen, NHL-liigassa on edelleen mukana kuusi varhaista joukkuetta, jotka olivat Boston Bruins, Chicago Blackhawks, Detroit Red Wings, Montreal Canadiens, New York Rangers ja Toronto Maple Leafs. Nämä ovat sarjan kaiken nähneet joukkueet, joilta odotetaan menestystä vuodesta toiseen.

Vielä 1970-luvulla Pohjois-Amerikassa oli muitakin jääkiekkosarjoja. WHA-sarja perustettiin vuonna 1972 kilpailemaan NHL:ää vastaan. Tässäkin liigassa pelasi kovatasoisia pelaajia, joskin yleisöä viihdytettiin NHL:ään verrattuna enemmän tappeluilla. Joitakin suomalaisia pelaajiakin pelasi WHA-joukkueissa. Sarja kuitenkin lakkautettiin vuonna 1979 ja neljä joukkuetta liittyi NHL-sarjaan. 80-luvulta asti NHL:n asema on ollut kiistaton Pohjois-Amerikassa. Ulkomaalaisia pelaajia ei tuotu vielä 1980-luvulla liigaan ja riveissä oleville vähillekin eurooppalaisvahvistuksille maksettiin paikallisia huonompaa palkkaa. Vasta 1990-luvulla NHL:stä muodostui kansainvälinen sarja, jollaisena se tänä päivänä tunnetaan.

Alkuperäisjoukkueiden vaihteleva menestys

Kaikkein eniten mestaruuksia NHL:ssä on napannut Montreal Canadiens, joka on voittanut yhteensä 24 kertaa Stanley Cupin. Montreal on ranskankielisen Kanadan keskus ja siitä syystä joukkue sai aikoinaan jopa varata ranskankielisiä pelaajia ennen yleistä varaustilaisuutta. Viimeisen mestaruuden Canadiens voitti vuonna 1993. Alkuperäisjoukkue New York Rangers voitti viimeksi myöskin 1990-luvulla. Se pääsi kylläkin finaaliotteluun 2014, mutta sen mahdollisuudet heikkenevät huippumaalivahti Lungvistin vanhenemisen myötä. Kuudesta alkuperäisestä NHL seurasta Toronto Maple Leafs on pärjännyt heikoiten viime vuosikymmeninä.

Muiden alkuperäisjoukkueiden tilanne ei ole yhtä synkkä. Detroit Red Wingsillä on NHL:ssä maineikas historia ja jo 1950-luvulla se keräsi useamman Stanley Cup voiton. Detroit Red Wings palasi huipulle 1990-luvulla ja sen viimeisin Stanley Cup voitto tuli vuonna 2008. Sitä mestaruutta juhli myös suomalainen Valtteri Filppula. Chicago Blackhawks on ollut 2010-luvulla todellinen jättimenestyjä voittamalla Cupin peräti kolmesti. Boston Bruins on päässyt juhlimaan mestaruutta kerran tällä vuosikymmenellä ja sen menestys lepää osin suomalaisen maalivahti Tuukka Raskin harteilla.

Alkuperäisten joukkueiden ulkopuolelta tulleet legendaariset joukkueet

NHL kunnioittaa edelleen Wayne Gretzkya ja pitää häntä kaikkien aikojen parhaana jääkiekkoilijana. Gretzkyn pelinumero 99 on käytännössä jäädytetty koko sarjassa. Mies oli iso palanen WHA-sarjasta NHL:ään vuonna 1979 siirtyneen Edmonton Oilersin menestystarinassa. Joukkue saavutti viisi Stanley Cup voittoa 1984-1990 välisenä aikana. Edmonton Oilers herättää taas suuria odotuksia sen jälkeen, kun se sai varausvuoronsa ansiosta hankittua riveihinsä sukupolvensa lahjakkaimpana pidetyn Connor McDavidin. Jää nähtäväksi, minne asti joukkueen rahkeet riittävät hänen johdollaan.

NHL-huippuseurojen joukkoon on noussut kiistatta myös Pittsburgh Penguins. Edmontonin tavoin Pittsburghia vei eteenpäin superlahjakas Mario Lemieux, jolla oli tutkaparinaan tšekkitähti Jaromir Jagr. Pittsburghin tarina on jatkunut onnellisesti 2000-luvulla, kun se sai riveihinsä liigan parhaimpana pidetyn Sidney Crosbyn. Hänen johdollaan joukkue on voittanut kaksi mestaruutta viime vuosina. Sen sijaan samanlaista menestystä ei ole tullut 1980-luvun alussa liigaa dominoineelle New York Islandersille, joka voitti mestaruuden neljästi peräkkäin vuosina 1980-1983. Takaiskuna Islanders menetti avainpelaaja Tavaresin kesällä 2018.

NHL ja laajenemisten kautta yllättäen nousseet joukkueet

Kausi 2017-2018 oli taas kerran historiallinen, kun uusi liigaan otettu joukkue nousi finaalipeleihin. Las Vegas Knights yllätti kaikki odotukset rakentamalla joukkueen, joka sitten kauden mittaan hitsautui kovaksi porukaksi ja pääsi lopulta pelaamaan aina finaalisarjaa. Kasinoiden kaupungissa ei ollut minkäänlaista jääkiekkokulttuuria ennestään, mutta sen fanipohja kasvoi lennosta ja siivitti joukkuetta katsomosta käsin menestykseen. Lähinnä Vegasin tapaista saavutusta pääsi vuonna 1993 NHL-joukkueeksi otettu Florida Panthers, joka onnistui pääsemään finaalipeleihin kolmannella kaudellaan.

NHL laajeni 1990-luvun alussa, kun mukaan tulivat Tampa Bay Lightnings ja Disney-aiheella alkuun ratsastanut Anaheim Mighty Ducks. Näistä kumpikin saavutti reilussa kymmenessä vuodessa Stanley Cup mestaruuden. Vuonna 1992 liigaan hyväksytty Tampa Bay voitti mestaruuden vuonna 2004. Tampa Bay on taas viime vuosina kasannut vahvan joukkueen, jonka avulla se on merkittävä haastaja NHL:ssä. Anaheim Ducks puolestaan voitti vuonna 2007. Tuo kausi muistetaan Suomessa, koska maamme valovoimaisin NHL pelaaja Teemu Selänne oli voittamassa tuota mestaruutta.

Kalifornian herruus ja superjulkkikset

Vuonna 1967 sarjaan liittynyt Los Angeles Kings ponnisti vakavasti liigan eliittiin 1990-luvun alussa, kun jo legendaksi noussut Wayne Gretzky ostettiin seuraan suurella rahalla. Tämä johti vuonna 1993 mahdollisuuteen taistella Stanley Cupin voitosta, mutta joukkue hävisi kuitenkin finaalisarjan. Kings on noussut tällä vuosikymmenellä uudestaan huipulle ja on voittanut kahdesti mestaruuden kausilla 2012 ja 2014. Joukkueen vahvuutena on Gretzkyn kaltaisen supertähden sijaan ollut hyvä puolustuspään pelaaminen ja huippumaalivahti. Hollywoodin kupeessa olevan joukkueen yleisössä vilisee elokuvatähtiä ja muita julkkiksia.

Paikanvaihdolla uuteen nousuun

Colorado Avalance on ainoa joukkue, joka on voittanut ensimmäisellä kaudellaan mestaruuden. Tämä tapahtui 1995-1996, kun Quebec Nordiquesin joukkue siirtyi Coloradoon ja vaihtoi nimeä. Kyseessä oli sangen ainutlaatuinen temppu. Sitäkin katkerampaa on ollut se, kun koko Yhdysvaltojen merkittävimpänä jääkiekko-osavaltiona ylpeilevä Minnesota menetti Dallasin kaupungille joukkueensa Minnesota North Starsin vuonna 1993. Dallas Stars voitti sitten Stanley Cupin vuonna 1999. Lohdutuksena Minnesota sai 2000-luvulla uuden joukkueen, Minnesota Wildin, joka pitää yllä huippujääkiekkoilijoita tuottaneen osavaltion perinteitä yllä supertaitavien suomalaisvahvistusten kanssa

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *